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 「日本にいるときの私は、実感できない不安定さの中にいました。チューブの中の絵の具みたいな気持ち。『自分は何色なんだろう』と。LAに来てからはいろいろな『色』になる楽しみを覚えた。他の俳優たちの色と混ざって新しい色になる楽しさです」  日本で輝かしいキャリアを持ちながら単身渡米し、俳優としての新たなスタートを切って13年。自身を「チューブの中の絵の具」に例え、表現者としての変化を語った。   LA日本映画祭(JFFLA)2018でロサンゼルス初上映となった「火 Hee(16年)」。芥川賞作家・中村文則氏の短編小説「火」の映画化で桃井さんは念願の監督賞を受賞。授章式では会場へ向け喜びのスピーチを披露した。  主演・脚本・監督を手がけたこの作品は、ベルリン国際映画祭をはじめ香港映画祭、ウラジオストク国際映画祭、サンパウロ国際映画祭などで上映された。自宅やベニスビーチ周辺を撮影に使い、スタッフや俳優は現地で選考。知り合いのクリニックを使わせてもらうなど全編にLAが漂う。地元の映画祭JFFLAから招待を受け、「ようやくLAで上演できる」と喜んだ。   米国に移り住むきっかけとなったのは映画「SAYURI(05年)」の撮影後、アフレコのため再度訪れたとき。「車の免許、ソーシャルセキュリティ、銀行口座開設も全て自分でやってみました。十代でデビューし、若いころは公衆電話もかけられなかった。でもそれじゃいけないと気付いてからは、マネジャーなしで仕事をしてきました。ところが54歳でこちらへやってきて諸々の手続きをやってみたら、あまりにもできない。大人なのにできなくて悔しくて。後に続いて日本から来る人のためにも、できるようにしたいと思って頑張りました」  現在は拠点をLAに置き、世界各地からのオファーに俳優や監督として関わる。30日からはサンフランシスコ日本映画祭で「Magic Kimono」(16年)が上映される。バルト三国の一つ、ラトビア出身の映画監督マリス・マーティンソン氏によるラトビアと日本の初の合作。桃井さんの演じる主人公は不慮の事故で娘を亡くし、阪神大震災で夫も失った未亡人ケイコ。愛する人を失った悲しみと、彼らを守ることができなかった自己嫌悪にさいなまれている。  桃井さんは本作で主演のほか日本語の脚本も担当。マーティンソン監督とは「雨夜 香港コンフィデンシャル(10年)」でもタッグを組んでいる。「マリス監督は英語を話さないんですけど、不思議と通じるんです。それにどこの国の現場でも基本は同じ。照明はだいたい『照明のサワダさん』みたいな人がされているし」映画制作に言葉は重要ではないと力説する。   「ラトビアは大人から子どもまでが手をつなぎ、『人民のチェーン』を作って独立を勝ち取った国です。侵略による犠牲者が親族に一人はいるという。マリスに『愛しい人を失った辛さからどうやって立ち直ったのか』と聞いたら『死んだ人と共に生きる。そこにいるものとして共に生きるんだ』という答えが。荒技だけど、それで立ち直れるのなら、そうして生きていくことも一つの方法なのでしょう」  自然災害が続き、多くの犠牲者が出たこの夏の日本。桃井さんを通じて語られたマーティンソン監督の言葉に、救われるような思いがする。  今年の暮れからは映画製作が3本始まる。そのうち1本は桃井さんが監督する。「パターンにはまらない、今までにないものを作る。一般受けするようなものは作る気がしないから」  ハリウッドの俳優が相手でも「日本から来た桃井かおり。なかなか手応えがあった」そう思わせるだけの自信はある。俳優業、監督業で飛躍し続ける唯一無二の存在。今後もLAの同じ空の下で、たくさんの映画ファンが桃井さんを応援し続けるだろう。【麻生美重、写真も】

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 韓国人として、妻が日本人であることに、生きにくさを覚えることもある。特に、日本と韓国の本国同士が慰安婦問題や竹島問題で対立している時は複雑な心境だ。韓国の人と会っても「妻は日本人」と言いづらい。「なんで本国同士の問題に、自分たちが影響されなければならないのか」

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 「きれいな沖縄しか知らない」と語るのは、長崎で生まれ、疎開先の熊本で終戦を迎えたから。小3から20歳まで育った沖縄が、人格を形成した礎だ。

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 50年間で立ったステージは950回を超えた。「健康で、家族の支えがあったからやってこられた」と感謝の念に堪えない。任された司会は「1度もキャンセルしたことがない」。責任感が強く、母とよさんが亡くなった週末も、悲しみをこらえ舞台に上がった。「楽しみに来る客に辛い顔を見せてはならない」と、何事もなかったかのように気丈に振る舞い、脇役に徹した。

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   「フラメンコは、自分の感情や内面をさらけ出すことで表現するダンス。感情を押し殺して育った日本人にとって最初は難しく感じるが、一度その壁を打ち破ると、今まで秘めていたクリエーティビティーが働き出し、視野が一気に広がるんです」

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 ウクレレやアコースティックギターなどの楽器に興味を持ち、13歳の誕生日祝いにギターを贈られ、ロックやポップなど洋楽にのめり込んだ。バンド少年は、中高一環教育の進学校に通ったものの「やっぱり、音楽が一番好きだった」と、ただ1人、専門学校に進んだ。ジャズを主に音楽理論を身に着けた後、渡米。

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 日本記録保持者など、地方の国立大としては信じがたい数々の優れた選手を育てた名伯楽だ。その理論に基づく育成法の原点は、米国にあるという。

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 多店舗化する上で、アーバイン店は「失敗は許されない」と、覚悟を決めての出店だ。大成功したトーダイで富を築いたが、「失敗から学びながら大きくなった」とおごることはない。マキノでも共同経営の難しさや破産も経験し「ビジネスはやってみないと分からない。(成功を続け)自信過剰な面もあった」と、反省を次の事業に生かしている。

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